Torstaina keilailulegenda Mika Koivuniemi sai nimensä Suomen Urheilun Hall of Fameen ensimmäisenä keilaajana. Nyt Koivuniemi kertoo ajatuksiaan historiallisesta kunnianosoituksesta.

Valinta Suomen urheilun Hall of Fameen numerolla 71 saa Mika Koivuniemen nöyräksi ja tunteet ovat lähellä tulla pintaan vielä seuraavanakin päivänä torstaina vietetyn Urheilugaalaan jälkeen.
– Joulukuun alussa Urheilugaalan väeltä tuli puhelu, ja se oli kyllä tunteisiin vetoava hetki minulle ja Leena-vaimolleni. Olimmekin molemmat sen puhelun jälkeen aika liikuttuneessa tilassa. Tämä on niin erilainen palkinto verrattuna aikaisempiin saamiini tunnustuksiin. Esimerkiksi valinta keilailun ammattilaiskiertue PBA:n Hall of Fameen oli tavallaan tiedossa, kun siinä piti täyttää tietyt kriteerit, jotka täytinkin. Tämä valinta tuli täysin puskista, enkä osannut odottaa tätä, Koivuniemi kertoo.
Koivuniemi on nyt ikuistettu muiden suomalaisten urheilulegendojen joukkoon isosti.
– Kylmiä väreitä tulee, kun mietin, että se paikka on koko suomalaisen urheilun Hall of Famessa, ei pelkästään keilailun, Koivuniemi sanoo.
Tieto Koivuniemen valinnasta tuli jo hyvissä ajoin, mutta asiaa on pidetty visusti salassa monta viikkoa.
– Tätä oli vaikea salata. Esimerkiksi omat vanhempani eivät tienneet tästä ennen kuin se TV:stä lähetettiin, hän paljastaa.
Koivuniemi on voittanut urallaan keilailun maailmanmestaruuden 1991, kolme henkilökohtaista Suomen mestaruutta sekä neljä kertaa Brunswick Ballmaster Openin.

Parhaiten Koivuniemi tunnetaan kuitenkin pitkästä urastaan Yhdysvalloissa PBA-ammattilaiskiertueella, jossa hän nousi saavutuksineen maailman tunnetuimpien keilaajien joukkoon. Koivuniemi on valittu vuosina 2004 ja 2011 PBA-kiertueen vuoden pelaajaksi. Hän on voittanut ammattilaiskiertueella 14 turnausta, joista kolme ovat Major-turnauksia.

Koivuniemi arvostaa valintaansa, kun hän katsoo ketä kaikkia toistaan suurempia suomalaisia urheilulegendoja Hall of Famessa on.
– Kun katsoo, ketkä 70 muuta urheilijaa siinä listassa ovat, voimme todeta keilailun olevan mukana nyt kovassa porukassa. Siinä listassa on lapsuuden sankareitani, mikä tuntuu hienolta. Tähän ei päästä yhdellä voitolla tai yhdellä hyvällä vuodella, vaan pitää olla koko matka kuljettuna, Koivuniemi sanoo.
Koivuniemi on asunut ulkomailla yli 20 vuotta. Hän sanoo olevansa kiitollinen siitä, että ulkomailla vietetyistä vuosista huolimatta suomalainen urheilukenttä muistaa hänen urotekonsa keilaradoilla.
– Totta kai se aina tuntuu hyvältä, kun tunnustusta tulee. Nyt, kun se tulee nimenomaan Suomessa ja näin isosti, se asia saa minulla edelleen kylmiä väreitä aikaiseksi. Jokainen urheilija kyllä itse tietää omat saavutuksensa, mutta ulkopuolisen ja varsinkin oman lajin ulkopuolisten ihmisten antama tunnustus tuntuu todella hyvältä.
Koivuniemi toivoo, että nimitys kunniagalleriaan olisi merkki siitä, että Suomen upea menestyminen keilailussa alkaisi näkymään myös laajemmin.
– Suomessa on kova menestymisen kulttuuri keilailussa, ja oli ilo huomata, että lajia arvostetaan myös keilailun ulkopuolella. Kyllä Suomessa on tehty hyviä asioita keilailun eteen, kun näin lajia arvostetaan.
Koronarajoitusten takia Urheilugaala jouduttiin järjestämään tiukin rajoituksin.

– Palkinnon arvoahan tämä ei laske ollenkaan. Urheilugaala oli tietysti erilainen näissä poikkeusoloissa, mutta olen erittäin tyytyväinen, että gaala järjestettiin haasteista huolimatta. Tähän liittyi tietysti paljon järjestettäviä asioita, kun meidän piti tulla ulkomailta Suomeen, ja se vaati paljon järjestämistä.